【金融史】货币宽鬆造就贫富差距外,还在 1720 年引起金融危机

【金融史】货币宽鬆造就贫富差距外,还在 1720 年引起金融危机

在金融史上有一名备受凯因斯及熊彼得推崇的苏格兰经济学家──约翰‧劳(John Law),开创了现代的货币政策,造就了以央行为主的总体经济体系,但同时也毁了 1720 年的法国。一位身兼赌徒、骗子、杀人犯及法国财政大臣的传奇经济学家,他用一生来告诉后人,货币宽鬆如何造成金融危机。

John Law 出生于一个经营银行及黄金工匠的家族,从小接受良好的政治与经济教育,并熟悉银行业务,但在 1694 年,John Law 因感情纠纷杀人,而后没等最后审判就逃狱了,并流窜到欧洲各地。这个时期他以赌博为生,成为了一个专业赌徒。不仅如此,他在欧洲各赌场流连时结识了不少贵族,并开始灌输他们自己领悟的独特金融观。他相信,金钱仅为了交易而存在,而不是财富本身。

【金融史】货币宽鬆造就贫富差距外,还在 1720 年引起金融危机

金融史上的传奇经济学家  John Law,1671~1729。

操弄国家信用的经济天才

当然起初根本没人理他,因为他就只是一个在赌场流连的赌徒而已,甚至还是个越狱的杀人犯。但在 1705 年,他重新回到故乡苏格兰,开始从事写作,并出版了一本《货币和贸易:兼论以货币支持国家的提案》,主张国家应建立国有银行并发行纸币,也就是现代央行的前身。他的思想在当时仍以贵金属交易为主的经济体系中相当另类,所以并没有被苏格兰接纳。

后来他转移到法国及荷兰并开始他的金融交易事业,过了十年后,席捲欧陆的西班牙王位继承战造成的经济问题,给了他一展抱负的机会。虽然当时学界仍不能接受其看法,但当时担任法国摄政王的奥尔良公爵(Philippe II, Duke of Orléans)坚决支持 John Law,并任命他为财政大臣,希望他能解决路易十四过去持续发动战争造成的经济和金融问题。战争使贵金属严重短缺,并使硬币流通出现困难,正是在这种情境之下,John Law 主张印製纸钞为法币的思想得以实现。

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1709 年 7 月,维拉尔元帅所统帅的法军在马尔普拉凯之战中战败。

法国腓力二世也就是奥尔良公爵,是 John Law 赌桌上的赌友,也是他的伯乐。所以在法国的大力支持下,John Law 在 1716 年建立了民营的通用银行(Bangue Genarale),其拥有发行纸币的特权,并且被政府承认用来兑换硬币和支付税金。1718 年国有化后,更名为皇家银行(Banque Royale),并在 1719 年开始发行以「锂」(Livre)为单位的法定纸币,起初其价值相当于 1 磅白银,也就是 1 法郎,而 John Law 可说是世界上第一个央行行长。

不仅如此,1719 年 John Law 还兼併了东印度公司和中国公司,改名为印度公司(Compagnie des Indes),并建立了法国对欧洲以外贸易体系的垄断,其中,他从法国的北美密西西比河流域殖民地起家,所以这些公司又被称为密西西比公司,与英国的南海公司不同,此贸易垄断的确带来了超额利润。至此 John Law 可谓是世上少有能将自己理论付诸实践并获得成功的天才经济学家。

财政问题深不见底

可惜的是法国的财政问题之严重已不是改铸货币或发行纸币就能完全解决,甚至 John Law 透过垄断法国的徵税权,以简化税制降低徵税成本,但仍无法避免法国国债成为壁纸。但其所有的印度公司却因获得许多政府特许而被市场看好,所以 John Law 认为可以透过拉抬印度公司股价,然后宣布可以用国债来抵买股票,也就是透过债转股的方式来减轻政府的财政负担。更巧妙的是,连购买股票的法币发行权都在自己手上。

很快的,1719 年皇家银行发行约 4.8 亿锂纸钞,印度公司的股价越高就发行越多,并用来抵销法国国债;在印度公司数次增发股票后,1720 年的通货膨胀率就已高达 23%,但 John Law 并没有罢手,货币流通量仍持续暴增,他的策略使印度公司的股票开始货币化,而通货膨胀幻灭了市场对公司前景的想像。

许多投资者开始认知到,儘管股价升高,但法币过于氾滥导致物价也是飞涨。更不幸的是,北美贸易的开发传来不利消息,成了压垮骆驼的最后一根稻草,民众不断出售股票,并把纸钞换回原有的铸币,使得铸币再次通缩,经济又开始崩溃,再度毁掉了法国的经济成长。

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密西西比泡沫破裂后,法国人将纸钞视为魔鬼。

货币宽鬆孰是孰非

此事件被称为密西西比金融泡沫,但这样看并不正确,通常所谓的泡沫是由于过度的投机狂热所造成的,例如英国的南海事件。但此事并不完全是如此,技术上,印度公司的确有在贸易上获得贸易利润,并不能称其为骗局,而其被赋予的特权也的确是相当有前景。酿成此悲剧的关键,应该是 John Law 过于低估通货膨胀的负面影响,也过于相信货币宽鬆带来刺激经济的效果,而使国家信用破产。

所以不能说 John Law 是个骗子,因为他真的相信自己的理论,能够拯救这个国家。事实上他的想法大部分正确,现代的央行体系就是由此建立,并运行至今,甚至美国的央行──联準会,到现在都还是民营机构。身为一个经济学家,其实备受后世尊崇,儘管最后他下场悽惨。在危机爆发后,他再度逃亡,虽然最终被英国免罪而获归故乡,但仍然在贫病交加中完结一生。

不过货币宽鬆的故事还没结束。后世的银行家及政府官员,更发明了量化宽鬆(Quantitative Easing,俗称 QE),这项政策甚至连相应的经济理论都还不完善,就开始不断说服自己,可以藉此刺激经济成长,帮助国家发展。

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第 14 任美国联準会主席柏南克( Ben Bernanke )曾打趣道,量化宽鬆最大的问题就是理论上不可行,但现实的确在实践。